“ICH LIEBE ES, MENSCHEN MIT DER IDEE DES UPCYCLINGS ZU INSPIRIEREN”

Linda Grieder

Wie eine junge Unternehmerin eine innovative Firma aufbaut, indem sie Abfall in neue wertvolle Produkte umwandelt.

Kurz nach dem Jurastudium erkannte sie den Wert in industriellen Nebenströmen und startete ganz allein ein Projekt in diesem Bereich. Heute, drei Jahre später, hat sie ein Team von 10 Experten und arbeitet mit Kunden aus ganz Europa.

Linda Grieder, Gründerin und Geschäftsführerin der Rethink Resource GmbH – ein Unternehmen, das Circular Economy und Nachhaltigkeit unterstützt, indem es bisher nutzlosen Industrieabfällen neues Leben einhaucht. Rethink Resource berät Firmen dabei, wie sie das Beste aus ihren Side Streams herausholen können, und entwickelt eine digitale Handelsplattform, um Verkäufer und Käufer von Sekundärressourcen zu verbinden. In diesem Interview erzählt Linda über ihre Erfahrung in einem Accelerator-Programm, die Möglichkeiten, ein Startup ohne externe Investitionen zu finanzieren, und die Gründe, warum Jungunternehmer nicht rund um die Uhr arbeiten sollten.

Linda, dein Bildungsweg ist ziemlich interessant: Du hast zwischen zwei Berufsrichtungen gewechselt, hast aber in keiner von beiden gearbeitet. Wieso ist das so?

In der Schule habe ich mich sehr für Naturwissenschaften und Mathematik interessiert, weshalb ich mich für die Mathematische Fakultät beworben habe. Leider wurde mir ziemlich schnell klar, dass dieses Feld für mich nicht sozial interaktiv genug war, ich vermisste die Verbindung zu Menschen. Nach dem ersten Jahr der Ausbildung war ich mir sicher, dass ich nicht dorthin gehöre, und begann, nach anderen Möglichkeiten zu suchen. Dann entschied ich mich, Jura zu studieren. Als Studentin nahm ich an verschiedenen beruflichen Programmen teil und arbeitete auch in Anwaltskanzleien. Da wurde mir klar, dass dies ebenfalls nicht meine Welt war. Ich beschloss jedoch, diese Ausbildung zu absolvieren, sie durchzuziehen und danach zu entscheiden, was ich als nächstes tun sollte.

Die neue Richtung hast du sehr schnell gefunden: Fast gleich nach dem Studium hast du begonnen, ein Projekt in einer ganz anderen Branche zu entwickeln. Wie bist du auf diese Idee gekommen?

Ja, es geschah sehr plötzlich: Damals wurde ich mich mit jungen Leuten in Verbindung gesetzt, die die grundlegende Idee für RethinkResource hatten. Ich lernte sie durch den Job meines Partners kennen, der in einem Maschinenbauunternehmen arbeitete. Dieses Unternehmen hat damals einen Innovationswettbewerb ausgeschrieben, an dem sich dieses Team junger Studenten mit einer Grundidee von RethinkResource beworben hat. Mein Partner erzählte mir ganz begeistert von diesem Projekt.

Dieses Team hatte jedoch nicht die Absicht, daraus ein Geschäft zu machen. Sie studierten noch und wollten teilweise gerne bei dem Maschinenbauunternehmen arbeiten. Ich hingegen konnte nicht aufhören über diese Idee, industrielle Nebenströme zu valorisieren, nachzudenken, ich fand es so aufregend. Deshalb habe ich ein Treffen mit ihnen vereinbart, wir haben gesprochen, und sie waren alle der Meinung, es wäre so toll, wenn jemand das Projekt umsetzen würde; es könne so viel Wert für die Industrie bringen! Gott sei Dank, haben sie mich in der Anfangsphase auch noch tatkräftig unterstützt.

Ich hatte die Vision, aber ich hatte keine Ahnung, wie es implementiert werden sollte.

Also, das Studententeam hatte die Idee und sie unterstützten voll und ganz deinen Wunsch, sie umzusetzen. Was waren deine Gedanken und deine Motivation damals?

Ich fand die Idee absolut grossartig, ich wollte mich wirklich einbringen. Allerdings war ich ein wenig verunsichert, denn das Thema war für mich völlig neu. Aber ich war immer vom Unternehmertum inspiriert und wollte eine solche Chance nutzen. Nach diesem Zögern dachte ich schliesslich: Wenn ich es jetzt nicht tue, werde ich es wahrscheinlich nie in meinem Leben tun. Denn wenn ich einen gut bezahlten Job finde und dann eine Familie gründe, habe ich wahrscheinlich keine Lust mehr, unternehmerische Risiken einzugehen. Also beschloss ich, es zu versuchen.

Und das ohne jegliche Erfahrung und Fachwissen auf diesem Gebiet, sehr mutig! Wo hast du angefangen, was waren deine ersten Schritte?

Ja, ich hatte die Vision, aber ich hatte keine Ahnung, wie es implementiert werden sollte. Damals gab es in der Schweiz eine ganz neue Möglichkeit: ein Accelerator-Programm für Startups in der Frühphase. Sie suchten nach völlig neuen Projekten, die noch nicht viel Geld und Struktur hatten, nur die Idee und den Wunsch, daran zu arbeiten. Das passte perfekt. Also dachte ich: Wenn ich es schaffe, da aufgenommen zu werden, werde ich es 4 Monate lang probieren (das ist die Dauer des Programms); und wenn das nicht funktioniert, verliere ich nichts und kann mich wieder für juristische Jobs bewerben.

Was waren die Voraussetzungen für dieses Programm? Wie schwer war es, dorthin zu gelangen?

Ehrlich gesagt, war es gar nicht so schwer. Ich habe mich wirklich nur mit einer Idee beworben. Es gab zwei Pitching-Runden, die ich erfolgreich durchgemacht habe und hatte das Glück, in das Programm aufgenommen zu werden.

Inwieweit unterstützt dieses Accelerator-Programm Startups? Welche Hilfe bieten sie an?

Einerseits bekommst du einen Platz in ihrem Coworking Space. Ausserdem erhältst du viele Informationen und hast Zugang zu allem, was du für die Entwicklung eines Unternehmens brauchst – sowohl online als auch von den Experten. Am wichtigsten ist, dass man mit den Coaches arbeitet, nicht nur mit denen, die einem beim Geschäftsmodell helfen, sondern auch mit Branchencoaches, die es einem ermöglichen, die Idee bei potenziellen Kunden zu validieren.

Klingt nach einer wirklich grossen Chance für einen Jungunternehmer. Wie war deine Erfahrung mit der Teilnahme am Programm?

Es war sehr bereichernd. Aber ich muss zugeben, ich bin anfangs wirklich geschwommen, wusste nicht, was ich tun und wo ich anfangen sollte. Das Accelerator-Programm gibt so viele Informationen, dass du kaum zur Bearbeitung kommst. Digitales Marketing, Branchenevents, Geschäftsmodellplanung, Google AdWords und viele andere Themen erscheinen gleichzeitig neben der eigentlichen Projektentwicklung. Das war wirklich schwierig. Aber sobald man sich beruhigt und seine Arbeit strukturiert, kann man so viel von allen Informationen, Erkenntnissen und echter Unterstützung profitieren. So hatte ich beispielsweise die Möglichkeit, mein Projekt auf Fachmessen auszustellen. Und genau dort fand ich die ersten Kunden.

Was geschah nach dem Ende des Accelerator-Programms? Was war das Schwierigste in dieser Startphase?

Während der 4 Monate im Accelerator habe ich mich überhaupt nicht mit der Finanzierung beschäftigt. Dort sind alle Grundkosten abgedeckt (z.B. Büroräume, professionelle Unterstützung, usw.), so dass man sich nur auf die eigentliche Arbeit konzentriert. Als ich jedoch auf mich allein gestellt war und das Projekt weiterentwickeln wollte, kam ich plötzlich zu einem Punkt, an dem ich tatsächlich Geld brauchte. Ich war mir nicht sicher, welche Art der Finanzierung ich wählen sollte.

Aber ich hatte grosses Glück: Genau zum Zeitpunkt meines Zögerns hatten wir unseren ersten Kunden bekommen. Er hatte ein relativ grosses Projekt und vertraute uns. Dies ermöglichte es mir, das Team aufzubauen und tatsächlich mit dem Geschäft zu beginnen.

Unser erster Kunde hat einen anderen Service gewünscht als den, den wir ursprünglich angeboten haben. Als diese Anfrage kam, zögerten wir nicht eine Sekunde.

Wie hat sich dein Unternehmen in dieser frühen Phase entwickelt?

Eigentlich war es ganz klassisch für ein Startup: wir haben ein bisschen einen Orientierungswechsel gemacht. Unser erster Kunde hat einen anderen Service gewünscht als den, den wir ursprünglich angeboten haben. So haben wir von einer rein digitalen Lösung zu einer Beratungsdienstleistung gewechselt. Als diese Anfrage kam, zögerten wir nicht eine Sekunde, es war ganz klar, dass wir das tun. Es ermöglichte uns das Unternehmen und eröffnete uns die Möglichkeit, an die wir selbst nicht einmal gedacht hatten.

Was ist diese erste digitale Lösung, die ihr am Anfang angeboten habt und auf welcher Stufe befindet sie sich jetzt?

Unsere digitale Lösung Circado ist eine Handelsplattform für industrielle Nebenströme. Es verbindet Verkäufer und Käufer von Sekundärressourcen und ermöglicht es ihnen, die Nebenströme leichter anzubieten, zu finden, zu kaufen und dadurch wiederzuverwenden. Diese Plattform ist nach wie vor unser grosses Ziel. Aber da wir die Mehrheit unserer Kunden in der Beratung gewinnen konnten, wuchs dieser Teil unseres Geschäfts schneller.

Es ist jedoch sehr wichtig für uns, Circado weiterzuentwickeln. Zur Finanzierung haben wir uns bei verschiedenen Stiftungen registriert und bereits einen Grant von einer von ihnen erhalten. Es war ein relativ kleiner Betrag, aber sehr spürbar für uns. Dies hat uns geholfen, einige Fortschritte zu machen und zu erkennen, dass sich die Arbeit in dieser Richtung lohnt. Danach haben wir unser Team und unser Geschäft so aufgebaut, dass wir dieses Projekt intern weiter finanzieren können.

Während die digitale Plattform das Ziel für die Zukunft ist, ist euer Hauptgeschäft derzeit die Beratung, richtig? Welche Dienstleistungen in dieser Richtung bietet ihr an?

Wir sind eine Innovation Agency for Upcycling. Wir sind sehr stark in die Produktentwicklung involviert – viel mehr als wir ursprünglich gedacht haben, aber das ist bei weitem der spannendste Teil unserer Arbeit. Darüber hinaus unterstützen wir Unternehmen bei ihrer strategischen Positionierung im Bereich der Kreislaufwirtschaft sowie bei der Erkennung des Wertes in Nebenströmen. Nebenströme sind alle Materialien, die eine industrielle Produktion verlassen und nicht im Hauptprodukt verwendet werden: alle Nebenprodukte, Abfallströme, Überproduktion, fehlerhafte Produktion. Das sind alles Materialien, mit denen wir uns beschäftigen.

Im Prinzip nimmt man diese verschwenderischen Materialien und gibt ihnen neues Leben durch Wertschöpfung, oder? Welche Schritte sind damit verbunden?

Das ist genau das, was wir tun. In der Regel beauftragen uns Unternehmen, ihre Nebenströme zu analysieren und herauszufinden, wie sie weiterverwendet werden können. Dazu arbeiten wir eng mit ihren Mitarbeitern zusammen, denn oft steckt da schon so viel Know-how, Ideen und Inspiration drin.

Im nächsten Schritt erforschen wir aktiv die Technologien, die bei der Umsetzung dieser Ideen helfen könnten. Ich habe wirklich ein tolles Team dafür. Zwei meiner Kollegen kommen aus dem akademischen Bereich, so dass sie perfekt wissen, wie man fundierte Forschung betreibt, sie können sehr gut graben. Nach dem Sammeln all dieser Informationen ist es unsere Aufgabe, diese zu synthetisieren und die Produktpalette oder die verkaufsfertigen Materialien zu entwickeln, die der Kunde aus seinen Side Streams herstellen kann. Darüber hinaus können wir auch diese Produkte entwickeln und deren Prototypen herstellen.

Ich kam in die Welt unglaublich gut ausgebildeter und sehr erfahrenen (vor allem) Männer.

Wer sind eure Kunden und vor welchen Herausforderungen stehst du als Jungunternehmerin in diesem Bereich?

Unsere Kunden sind Unternehmen aller Grössenordnungen aus eher klassischen Branchen. Das bedeutet, dass ich in die Welt unglaublich gut ausgebildeter und sehr erfahrenen (vor allem) Männer kam. Es ist nicht einfach, als junge Frau dorthin zu kommen und zu sagen: Ich weiss es besser. Deshalb versuche ich nicht, sie zu überzeugen, dass ich mich besser auskenne, sondern bin vielmehr der Meinung, dass unsere Dienstleistungen ihre Geschäftsmöglichkeiten ergänzen und erweitern können.

Auf welchen Märkten seid ihr bereits tätig?

Wir arbeiten mit Kunden aus ganz Europa zusammen. Und unsere Technologiepartner und Lieferanten kommen aus der ganzen Welt. Anders ausgedrückt, wir suchen weltweit nach den am besten geeigneten Technologien und bringen sie auf den europäischen Markt. Die meisten unserer Projekte sind multilateral, was bedeutet, dass wir mehrere Partner für die Umsetzung der Lösungen haben. Zum Beispiel hat der eine Materialien, der andere will sie kaufen, und der dritte verarbeitet sie dazwischen. Daher ist es auch unsere Aufgabe, als Facilitator zu fungieren und das Match-Making zwischen den Unternehmen und branchenübergreifend sicherzustellen.

Du hast wahrscheinlich schon an vielen spannenden Projekten gearbeitet. Kannst du von deinem Lieblingsprojekt erzählen?

Ich kann nicht sagen, welches genau das Lieblingsprojekt war, aber ich kann ein grossartiges Beispiel nennen, an dem ich wirklich gerne gearbeitet habe. Es war für ein Unternehmen in der Saftindustrie. Zur Herstellung des Saftes verwenden sie Fruchtpressen. Dabei verbleiben unglaublich wertvolle Rohstoffe wie Kerne oder Fruchtfasern in den Filtern. In der Regel werden sie anschliessend entsorgt. Im Rahmen dieses Projekts wurde dieser Rohstoff aus der Granatapfelsaftproduktion zur Herstellung von Lippenbalsam verwendet.

Das fand ich unglaublich spannend, denn es zeigt, wie hochwertig und multifunktional die «Abfälle» wirklich sind. Bei der Herstellung von Lippenbalsam zum Beispiel trug Granatapfel dazu bei, die Lippen weicher zu machen und dem Produkt gleichzeitig einen erstaunlichen Duft zu verleihen. Normalerweise werden diese beiden Funktionen aus verschiedenen Inhaltsstoffen gewonnen, aber hier wurden sie in einem kombiniert. Das ist es, was mich am meisten fasziniert: die Möglichkeit, neue Funktionalitäten aus scheinbar nutzlosen Materialien zu erkennen und zu entwickeln.

Welche Funktion hast du jetzt in deinem Unternehmen? Welche Aufgaben übernimmst du gerne?

Was ich am liebsten mache, ist Speaker auf Branchenveranstaltungen zu sein, denn ich liebe es einfach, Menschen für unser Thema zu begeistern und sie mit der Idee des Upcyclings zu inspirieren. Ein weiterer grosser Teil meiner Arbeit besteht aus Vertrieb und Kundenbeziehungen, was ich ebenfalls gerne übernehme.

Und was sind deine Pläne für die Zukunft? Wie möchtest du dein Unternehmen in den nächsten 5-10 Jahren entwickeln?

Das Beratungsgeschäft ist definitiv etwas, das ich nicht endlos erweitern will. Wir haben Ziele, die wir in den nächsten 3-4 Jahren erreichen wollen, aber sie sind begrenzt. Worauf wir uns konzentrieren wollen, ist, das digitale Projekt wieder in den Vordergrund zu rücken. Auf diesem Gebiet haben wir in Europa noch einen ziemlich guten Wettbewerbsvorteil, den wir nicht verlieren wollen.

Unsere Arbeit ist sehr kreativ und wenn man sich nicht für Industrie, Abfall und Nebenströme interessiert, dann kann man einfach nicht gut mithalten.

Welche Fehler hast du bei der Entwicklung dieses Unternehmens gemacht und was würdest du anders machen, wenn du eine zweite Chance hättest?

Ich habe die Bedeutung einer gut strukturierten Administration wirklich unterschätzt. Ich widmete diesem Thema nicht genügend Aufmerksamkeit, bis ich eines Tages vor einem Papierberg sass und dachte: Oh mein Gott, wo soll ich überhaupt anfangen? Dann musste ich viel Zeit investieren, um alles von Grund auf zu verstehen, Papiere in Ordnung zu bringen und einige Aufgaben zu outsourcen. Ich wünschte also, ich hätte mich etwas früher mit diesen Fragen beschäftigt.

Aber der schwierigste Teil für mich war der Aufbau des Teams. Am Anfang habe ich viel Wert auf perfekte Lebensläufe und genau passende Erfahrungen gelegt, von denen ich dachte, dass sie den idealen Kandidaten definieren. Was ich missachtete, war die emotionale Verbindung zum Thema. Unsere Arbeit ist sehr kreativ und wenn man sich nicht für Industrie, Abfall und Nebenströme interessiert, dann kann man einfach nicht gut mithalten.

Wie haben sich diese falschen Personalentscheidungen auf dein Unternehmen ausgewirkt?

In der Anfangsphase hatten wir eine wirklich hohe Fluktuationsrate. Ich denke, das hat die Unternehmenskultur und die damalige Unternehmensleistung negativ beeinflusst. Glücklicherweise habe ich aus diesem Fehler gelernt und meine Rekrutierungsstrategien angepasst, so dass ich mit unserem Team im Moment sehr zufrieden bin.

Was die Teamarbeit betrifft: Welche Art von Unternehmenskultur versuchst du in deiner Firma aufzubauen?

Wir haben flache Hierarchien, was heisst, dass wir ein völlig interdisziplinäres Team sind und wir alle unterschiedliche Kompetenzen haben. Sie sind alle gleich wichtig, was natürlich auch bedeutet, dass wir alle den gleichen Geldbetrag verdienen. Ich versuche auch, die Verantwortlichkeiten so klar wie möglich zu verteilen. Damit die Ergebnisse in einem bestimmten Bereich unserer Arbeit ganz dem Einsatz des Verantwortlichen zu Gute kommen.

Eines Tages sagte ich mir: Das war’s, von nun an: Wochenende ist Wochenende. Punkt.

Du hattest wahrscheinlich eine sehr intensive und arbeitsreiche Zeit, in der du dein Startup alleine aufgebaut hast. Schaffst du es, Freizeit für dich selbst zu finden?

Ja, jetzt habe ich tatsächlich wieder freie Zeit. Es war nicht so, als ich gerade erst angefangen habe, aber das führte mich zu dem Punkt, an dem ich den Überblick verlor, weil ich ständig müde und überwältigt war. Eines Tages sagte ich mir: Das war’s, von nun an: Wochenende ist Wochenende. Punkt. Jetzt verbringe ich diese Zeit in der Natur. Ich und mein Partner fahren auch leidenschaftlich Rennräder, und das hilft mir, meine Batterien wieder aufzuladen.

Mir wird oft gesagt: Als Jungunternehmer musst du wahrscheinlich 7 Tage die Woche durchgehend arbeiten. Ich antworte: Nein, es schadet mir nur; und 5 Tage sind wirklich genug. Ausserdem verarbeitet der Kopf die Arbeit ohnehin weiter. Wenn ich mit dem Fahrrad fahre, denke ich über Dinge nach, für die ich sonst nie Zeit habe. Deswegen, nur weil ich nicht am Schreibtisch sitze, heisst es nicht, dass ich nicht weiter nachdenke.

Was kannst du auf Grund deiner Erfahrungen anderen angehenden Unternehmern empfehlen? Welche Ansätze gibt es zu verwenden, welche Fehler sind zu vermeiden?

Ich würde auf jeden Fall empfehlen, Erfahrungen mit anderen Unternehmern auszutauschen. Wirklich ein one-to-one Gespräch führen, mal Karten offenlegen und die Fragen und Sorgen ehrlich besprechen.

Denn Unternehmer sind unglaublich gut darin, ihre Projekte in einem erstaunlich positiven Licht darzustellen. Wenn du Startup-Events besuchst, denkst du vielleicht, dass es jedem absolut grossartig geht. Ich verstehe das total, man muss irgendwie den Spirit aufrechterhalten. Aber wenn man anfängt, ist es notwendig, auch die Wahrheit zu erfahren. Ich glaube, ich hätte viele Fehler vermeiden können, wenn ich am Anfang mehr von anderen Unternehmern gelernt hätte.

Vielen Dank für dieses interessante Gespräch und die wertvollen Tipps. Wir wünschen dir viel Erfolg bei deinem Projekt!

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